En 2006, LaToya comenzó a tener períodos realmente malos. Algunos hasta 16 días. Eran tan pesados ​​que comparó el chorro con la interrupción del agua en el parto, y fueron acompañados por un terrible dolor pélvico que la mujer de 39 años de Brooklyn, Nueva York, describió como sentir "como si alguien me hubiera apuñalado con un calor póker en mi vagina, mi útero / área abdominal inferior y mi recto ”. Me dolía estar sentado, me dolía estar de pie, y olvidar correr o saltar. El sangrado fue tan constante e irregular que se sintió desmayada todo el tiempo y experimentó "casos de niebla cerebral y pérdida de memoria". LaToya tuvo que tomarse un tiempo libre del trabajo y temía salir (en caso de que no tuviera suficientes suministros sanitarios) o, peor, visitando la casa de otra persona, donde estaba avergonzada, podría arruinar sus muebles con un sangrado vertiginoso.

Hablar con otras mujeres sobre sus períodos no ayudó mucho, ya que no tenían la severidad de los síntomas que ella tenía.

Mientras que el ginecólogo de LaToya le diagnosticó un fibroma, el único consejo del médico que no era el control de la natalidad (que no encajaba con el deseo de LaToya de hacer crecer a su familia) era "mirar y esperar", dice ella. Sin embargo, sus síntomas solo empeoraron hasta el punto de que a veces temía que se desmayara por el dolor. "A veces no sabía cómo iba a seguir viviendo si esta era mi nueva normalidad", dice LaToya.

Se deprimió y se enojó con su ginecólogo. "Realmente no me escuchó ni reconoció mi dolor y mi experiencia".

Los hombres sangrantes son venerados. La sangre derramada en la guerra es heroica y les gana respeto a los hombres; los hermanos de sangre muestran su lealtad profunda y permanente con un corte carmesí entre las palmas. Esa reverencia se detiene en el momento en que la sangre brota de entre las piernas de una mujer.

Históricamente, en muchas culturas, incluso en la Biblia, las mujeres que menstruaban eran vistas como inmundas, sucias, malvadas. En un extremo ridículo de la actitud, la doctora Béla Schick de los años veinte llegó al extremo de tratar de probar que había "menotoxinas" venenosas en la sangre menstrual de las mujeres que podrían infectar a cualquiera que entrara en contacto con ella.

Si bien esas actitudes pueden parecer atroces hoy en día, la aprensión menstrual todavía existe como fuente de comedia y desdén en la cultura popular. ¿Cuántas veces has escuchado el chiste "qué sangra durante siete días y no muere" como fuente de risa masculina? Incluso en una época de activismo de época y el movimiento de sangrado libre, los productos menstruales todavía se comercializan con un énfasis en el empaquetado discreto, y el establecimiento médico todavía no trata la salud reproductiva de las mujeres.

Estos estigmas de larga data y de lenta desaparición se basan en actitudes patriarcales sin educación y opresivas que aún se abren camino hacia la medicina moderna y son peligrosas para la salud de las niñas y las mujeres. En casos extremos, tales tabúes evitan que las mujeres reciban diagnósticos, tratamientos o educación sobre afecciones de salud más graves.

Parte del problema es que la salud de las mujeres no se ha estudiado en el tipo de profundidad que se necesita, y los investigadores a menudo citan la variabilidad de los ciclos menstruales de las mujeres como una razón para excluirlos de los ensayos clínicos, especialmente aquellos en la enfermedad coronaria (el número un asesino de mujeres en los Estados Unidos) y la eficacia y seguridad de los medicamentos.

Meghan Cleary, escritora, oradora y defensora especializada en sesgos clínicos de género y fundadora del sitio web Bad Periods, un repositorio de investigación basado en la experiencia personal, encuentra que la falta de conocimiento es frustrante e insultante. "Los NIH [Institutos Nacionales de Salud] no exigieron que se incluyera a las mujeres en los estudios médicos hasta 1991, y esos son solo estudios del gobierno", señala. “Fue solo en 2011 que descubrieron que las mujeres presentes con ataques cardíacos de manera diferente. Hay muy poca información clínica [sobre los cuerpos de las mujeres] ".

Marni Sommers, profesora asociada de ciencias sociomédicas en la Universidad de Columbia que se enfoca en género, salud y educación en el África subsahariana y el sudeste asiático, escribe en un artículo de 2017 publicado en BMJ Global Health: “En muchas sociedades, los tabúes culturales a menudo obstaculizan la apertura discusión sobre sangrado vaginal, restricción de información y acceso temprano a la atención médica ".

Sommers y sus coautores piden una mayor atención a los episodios de sangrado no menstrual, incluidos los relacionados con el embarazo, el parto y el posparto, el aborto espontáneo, el cáncer y la endometriosis.

Todavía hay un largo camino por recorrer hacia la educación sobre el sangrado de las mujeres en los países menos desarrollados. Las normas religiosas, los tabúes culturales, la pobreza (que conduce a un acceso más difícil a los suministros) y la falta de educación crean un clima de mala salud para las mujeres y las niñas, muchas de las cuales abandonan la escuela o no pueden trabajar debido a problemas relacionados con los estigmas. , acceso y privacidad en torno a sus períodos.

Otro de los estudios de Sommer, publicado en la revista Conflict and Health, describe una condición en la que la mayoría de las personas del mundo nunca tenemos que pensar: niñas y mujeres refugiadas, que pueden pasar semanas en tránsito huyendo de conflictos o largos períodos de tiempo en campos de refugiados donde la ayuda Es posible que los trabajadores no estén completamente educados sobre cómo hablar con ellos acerca de sus necesidades.

"Si una niña o una mujer caminan de tres a cinco días a través de países o fronteras para llegar a un lugar seguro, lo último en lo que pudo haber pensado al huir de su casa fue '¿Traje ropa para controlar mi período?'", Me dijo Sommer. teléfono. "Cada vez que veo fotos de mujeres y niñas que se cruzan en botes, pienso:" ¿Cómo están manejando [sus períodos]? "

Incluso aquí en casa, el establecimiento médico tiene un largo camino por recorrer para comprender los trastornos comunes que causan sangrado en las mujeres.

En julio de 2016, una mujer de 42 años en Oakland, California, llamada Sarah, pensó que su período normal, generalmente de cinco días, estaba llegando a su fin. De repente, comenzó a sangrar nuevamente, llenando una almohadilla o tampón cada 15 minutos, en comparación con una vez cada cuatro u ocho horas durante un período regular.

Se plantó en el inodoro, donde, dice, "La sangre salía de mí como un grifo. Simplemente se estaba derramando ”. Esto incluía enormes coágulos de sangre, uno tan grande como“ la mitad de mi cabeza ”. Eventualmente, Sarah se metió en la bañera para sangrar libremente porque era más fácil que cambiar las almohadillas.

Mareada y débil, Sarah se dijo a sí misma que si se detenía, estaría bien. Cuando no fue así, su esposo la llevó a la sala de emergencias.

Una vez allí, Sarah dice que se sintió despedida por reaccionar exageradamente a un período intenso. El obstetra-ginecólogo que la atendió le aconsejó que el sangrado anormal "a veces sucede" y que tome Advil y se vaya a casa. "Le pregunté si volvería, y ella dijo:" Probablemente estés bien "."

Pero a la tarde siguiente, el chorro sangriento de Sarah había regresado y no se detenía. Cuando su esposo la llevó a la sala de emergencias nuevamente, ella estaba luchando por mantenerse consciente.

"La enfermera me dijo que si no recibía una transfusión, probablemente moriría".

Cuatro días en el hospital, seis transfusiones y varias tomografías computarizadas, ultrasonidos y análisis de sangre más tarde, los médicos no tuvieron respuestas para ella, excepto un quiste ovárico reventado, que explicó su dolor pero no su sangrado, y un endometrio anormalmente grueso. No tenían ninguna explicación. Le pusieron píldoras anticonceptivas, que eventualmente disminuyeron (aunque no detuvieron por completo) el sangrado. "[Yo] tomé el asunto en mis propias manos", dice Sarah, agregando acupuntura y medicina china, lo que ayudó a algunos.

Pasarían varios meses más hasta que Sarah obtuviera respuestas. Tendría que exigírselos a su médico.

Este tipo de historias no sorprenden a Cleary, quien pasó años tratando de ser diagnosticada con precisión con endometriosis que altera la vida. "Todo lo que está debajo del ombligo en las mujeres se coloca en el" gueto ginecológico "", dice Cleary. "Todo lo que tenga que ver con su período automáticamente no es tan valioso", agrega Cleary.

Y todos estos problemas son significativamente peores en las mujeres de color, particularmente las mujeres negras, que, en comparación con las mujeres blancas, tienen sangrado menstrual más abundante, triplican el riesgo de muerte posparto debido a la pérdida de sangre o coágulos de sangre, y tres veces la probabilidad de desarrollar fibromas sintomáticos, entre otras afecciones.

Sin embargo, muchos de los problemas asociados con el sangrado vaginal y el dolor pélvico en realidad no están relacionados con la menstruación, señala Cleary. "Están relacionados con el sistema endocrino. Aunque esté sangrando de la vagina durante su período, no es un problema del 100%. Tiene un fibroma en su cuerpo porque su sistema endocrino no está procesando estrógenos adicionales, por ejemplo ”, dice ella.

Muchas mujeres reciben sus consejos de sus ginecólogos obstetras, pero Cleary no es una gran fanática de la forma en que se entrenan los ginecólogos obstetras, ya que cree que su experiencia es demasiado difusa. “Pueden dar a luz a un bebé el lunes, someterse a una cirugía de fibromas el martes y luego a una histerectomía el jueves. No hay otra especialidad como esa ", dice ella.

LaToya experimentó ese nivel de frustración con su obstetra ginecólogo, cuyo enfoque parecía centrarse principalmente en las mujeres embarazadas. "Desearía que ella hubiera admitido que [los fibromas] estaban fuera de su especialidad".

Finalmente hizo su propia investigación para encontrar un especialista en fibromas, que insistió en que LaToya recibiera inmediatamente transfusiones de sangre, infusiones de hierro, medicamentos y eventualmente cirugía, ya que su fibroma no era una situación de observación y espera después de todo. "Necesitábamos sacarlo", dice LaToya. Desde su cirugía, en junio de 2016, los períodos de LaToya han vuelto a la normalidad y su dolor es manejable con calor e ibuprofeno.

En el caso de Sarah, fue la tecnología de ultrasonido la que reveló los fibromas que su médico había descartado previamente. Sarah recuerda: "Dije:" No, estás equivocado. Mi médico dijo que no tengo fibromas ". El técnico me miró y dijo:" Sí, sí, y son grandes ".

Su gineco-obstetra todavía no mencionó los fibromas en la llamada de seguimiento hasta que Sarah informó los resultados de la tecnología. Tartamudeando y a la defensiva, el médico no tuvo más remedio que admitir que solo había mirado los ovarios y el endometrio de Sarah.

Estaba enojado con ella. ¿Por qué extrañaba eso? ¿Cómo lo vio el técnico tan claro como el día, y esta mujer, que tiene una educación y es un médico practicante, cómo pasó por alto eso? ¿Cómo me dijo en mi cara: "No tienes fibromas"? ", Dice Sarah.

En un mundo que trata casi todo el sangrado vaginal como relacionado con la menstruación (e incluso solo las mujeres que están histéricas), Cleary alienta a las personas con afecciones como endometriosis, síndrome de ovario poliquístico (PCOS), cistitis intersticial y similares para hablar con sus proveedores de atención médica. "No en términos ginecológicos, sino disfunción orgánica, dolor, pérdida de sangre y anemia", porque eso es lo que se necesita para ser tratado en serio.

“Creo que gran parte de esto parece deberse al hecho de que la menstruación y la lactancia materna y las funciones de esa naturaleza son problemáticas porque las mujeres lo hacen. Se relaciona con la misoginia ", dice la psicóloga Ingrid Johnston-Robledo, quien fue coautora de un artículo titulado" La marca menstrual: la menstruación como estigma social ".

Ella cita el famoso artículo de Gloria Steinem para la Sra. "Si los hombres pudieran menstruar". Steinem escribe: "Claramente, la menstruación se convertiría en un evento masculino digno y envidiable ... Los hombres alardearían sobre cuánto tiempo y cuánto".

En cambio, las mujeres con medios y recursos deben abogar y educarse a sí mismas. En nombre de las mujeres sin esos recursos, Sommer y sus colegas están presionando para que investiguen más sobre la menstruación y otros tipos de sangrado vaginal "y todas las implicaciones para ir a la escuela y al trabajo y su capacidad para funcionar y desempeñarse".

A pesar de todo, Sommer sigue asombrado por la fortaleza de las mujeres a través de estos desafíos: "Me ha sorprendido la extraordinaria capacidad de recuperación de las niñas y las mujeres para soportar en silencio a pesar de todo".