Crecí en un culto

Me enseñó mucho sobre la vida real

Herbert W. Armstrong, fundador de La Iglesia de Dios Mundial. Foto de George Rose / Getty Images

Cuando mi madre perdió a su padre cuando tenía poco más de veinte años, estaba buscando respuestas y un lugar suave para aterrizar. Fue a principios de la década de 1970, un momento confuso para ser humano, en medio de la Guerra de Vietnam, la lucha continua por la igualdad de derechos y la interrupción de todo tipo de valores tradicionales.

Encontró un santuario en la Iglesia de Dios Mundial, una religión fundamentalista estadounidense que ofrecía una hoja de ruta para el significado de la vida, infundida con una pequeña teoría de autoayuda y algunos consejos de alimentación saludable.

Además de su código de vestimenta conservador y la prohibición de maquillarse, la iglesia estaba llena de personas de aspecto bastante normal. En su apogeo, contaba con millones de seguidores: familias grandes y pequeñas, ricas y pobres se unieron desde casi todos los países del mundo.

La década de 1970 fue una época de gran agitación de los valores tradicionales. Foto de John Olson / The LIFE Picture Collection a través de Getty Images

Cada culto tiene su moneda: la nuestra era el miedo

Los primeros diez años de mi vida estuvieron dominados por predicciones bíblicas apocalípticas. El miedo a estos eventos catastróficos mantuvo a los miembros de la iglesia enfocados y contribuyendo, emocional y financieramente.

Cuando era niño, creía que nunca tendría tiempo para terminar la escuela secundaria, casarme o tener hijos propios. Siempre estuvimos a uno o dos años de la hambruna mundial, la peste y la Tercera Guerra Mundial. La iglesia nos enseñó que cuando finalmente llegara el fin de los tiempos, nosotros, "los especiales", seríamos llevados a un "lugar seguro" en el Medio Oriente durante tres años y medio, hasta que Jesucristo finalmente regresara.

Esta era una profecía anterior a Google, y, dado que tenía pocas alternativas en las que centrarme, mi mente infantil aceptó de mala gana este entorno como realidad.

No es exactamente una perspectiva relajada para crecer. Aun así, mi principal preocupación cuando era niño era si sería capaz de enchufar un rizador en una pared de barro en nuestro escondite del Medio Oriente.

Este dios en el que estábamos tan interesados ​​parecía un personaje fuera de centro, desagradable, con una perspectiva sombría de la vida.

Mi propio corazón humano defectuoso parecía más gentil que el dios al que oramos: un rebelde pensó que no me permitía nutrir en caso de que atrajera un castigo mundano. En realidad, mi visión de "dios" se formó en la imagen de nuestro líder de culto narcisista.

Aprovechando la necesidad humana de fe

La Iglesia de Dios Mundial fue creada por Herbert Armstrong, un publicista que perdió su trabajo en la Gran Depresión y dirigió sus talentos promocionales hacia la religión. Unas décadas después, lideraba una exitosa corporación religiosa multinacional que valía miles de millones de dólares en el valor de hoy. No es un mal cambio para un redactor en quiebra de Oregon.

Armstrong financió la operación recaudando un diezmo del 30% sobre los ingresos brutos de sus miembros. La riqueza generada por la iglesia permitió a este autodenominado "Último Apóstol" de Jesucristo vivir la vida de una celebridad en terrenos palaciegos en el sur de California. Era en parte religión, pero sobre todo negocios. Armstrong se convirtió en un magnate de los medios religiosos: dirigió un negocio internacional de radio, televisión y publicaciones, y fundó una universidad que eventualmente operaba tres campus en los EE. UU. .

Cuando Herbert Armstrong murió a la edad de 93 años, la membresía de la iglesia había alcanzado alturas vertiginosas. Fue un golpe de estado en la comunicación persuasiva. Los programas de televisión y radio fueron un gran embudo. No hubo golpes en la puerta; El reclutamiento fue sutil y mayormente entre pares.

Al igual que el fundador de Scientology, L. Ronald Hubbard, Armstrong tenía el don de la imaginación de su lado. Mientras Hubbard era escritor de ciencia ficción, Armstrong era escritor de anuncios. Sus palabras y mundos fueron lo suficientemente convincentes y persuasivos como para atraer a millones a entregar un gran porcentaje de sus ingresos a las arcas de la iglesia.

Este dios en el que estábamos tan interesados ​​parecía un personaje fuera de centro, desagradable, con una perspectiva sombría de la vida.

Como en la mayoría de los cultos, compartir la “verdad” tenía un aspecto gnóstico. Nuestros maestros de iglesia nos advirtieron que no divulgáramos los secretos de la iglesia a amigos de la escuela, vecinos u otros extraños: eran verdades privilegiadas que solo podían revelarse cuando alguien había sido revelado. debidamente "convertido". Como consecuencia, mantuve la boca cerrada en la escuela. Más tarde, a menudo me etiquetaron como misterioso y reservado. Me llevó años darme cuenta de que esto no era una parte intrínseca de mi naturaleza, sino algo que había desarrollado en un intento de no llamar la atención.

Esta era una profecía anterior a Google, y, dado que tenía pocas alternativas en las que centrarme, mi mente infantil aceptó a regañadientes este entorno como realidad.

La amabilidad está al lado de la piedad

Otra característica de la vida de culto es la ausencia de una auténtica autoexpresión. Los cultos tienen una poderosa "cultura de culto" mono unificadora. En la nuestra, los miembros eran magnéticamente amigables.

"¡Todos son tan ... agradables!" Fue un comentario que escuché con frecuencia de mis vecinos, amigos de la escuela, socios o cualquier otra persona que tuvo un roce con alguien del grupo de nuestra iglesia. Se sentía como el cielo en la tierra para los nuevos reclutas, muchos de los cuales estaban en una posición vulnerable, después de haber sido golpeados y magullados por las tribulaciones de la vida.

El proceso de adoctrinamiento fue en realidad lo más destacado de estar en la iglesia. Se invitó a nuevas personas a cenar, se les preguntó intensamente sobre su pasado, se les ofreció comidas caseras y apoyo en el hogar, y se llenó su calendario de eventos sociales. Fueron bombardeados por el amor.

La amabilidad provocó que los iniciados bajaran sus barreras. Lo que significaba que los límites apropiados no estaban en su lugar cuando los miembros finalmente se sentían incómodos. Pero eso parecía un pequeño precio a pagar para encajar. En un mundo de perros-come-perros, ¿quién no quiere ser parte de una comunidad intoxicantemente amigable, o de cualquier otra comunidad, para el caso?

Ese sentido de comunidad era lo que extrañaba profundamente cuando me fui ... y los estudios muestran que esta es una gran razón por la cual muchas personas que abandonan un culto terminan uniéndose a otro.

La amabilidad provocó que los iniciados bajaran sus barreras.

Este agradable nirvana no puede sostenerse cómodamente. Había una sensación de "Stepford" en nuestra comunidad: nuestro caleidoscopio emocional tenía un espectro limitado. Y se creía que algunos sentimientos eran más espirituales que otros: la autorreflexión, la tristeza y la ansiedad eran alentados y recompensados ​​con elogios, mientras que la ira, la alegría y la celebración se consideraban indulgentes, impíos. Se prohibieron las celebraciones de cumpleaños, el pináculo del egocentrismo, junto con las celebraciones "paganas" de Navidad y Pascua. Eso me causó un sinfín de vergüenza en la escuela y me impidió forjar conexiones profundas con mis compañeros fuera de la iglesia.

La tragedia se consideraba purificadora para el alma, sufriendo un requisito previo para el crecimiento espiritual. Como consecuencia, la gente lo atrajo. Se revolcó en ella. Y rara vez cuestionó su causa.

Los cultos rara vez soportan la segunda generación

La vida de culto no me convenía. Cuando era niño, ansiaba ponerme de pie en medio de los sermones de dos horas del sábado, donde los juguetes y hablar estaban prohibidos, y gritar "¡Alto!" En la parte superior de mis pulmones.

Cuando era adolescente, sufrí en silencio en el aburrimiento de la conducta repetitiva. Tenía una mente intensamente curiosa y soñaba con ser periodista, una ocupación de búsqueda de la verdad que la iglesia nunca hubiera tolerado. Me dijeron que los periodistas trabajan en sábado, así que no era una opción.

Como todos en nuestra pequeña comunidad se sentían como familia para mí, quería salir con personas fuera del grupo. Eso también estaba prohibido: una regla que violé repetidamente, con gran riesgo. Recuerdo haber tenido pesadillas sobre casarme con mi hermano, un símbolo de la falta de química que sentía hacia aquellos en el grupo de compañeros de mi iglesia.

Tuve otra pesadilla recurrente en la que estaba atrapado en un laberinto blanco y negro que nunca conducía a ningún lado y del que nunca podía escapar. Mirando hacia atrás, parece obvio que representaba el encarcelamiento emocional del grupo.

Como la mayoría de los adolescentes, tuve un período salvaje. Pero la mía fue de corta duración porque las consecuencias fueron aterradoras. A pesar de mi corazón rebelde, sabía que irse tendría un precio imposible: significaba darle la espalda a mi familia, mis amigos de la infancia y mi percepción de cualquier forma de seguridad.

Eso es lo que pasa con los cultos: roban la vida.

En lugar de permitirme salir de mi fase rebelde, lo cubro por completo. Fui a una universidad religiosa para estudiar teología e intenté domar mi corazón salvaje.

Saliendo del grupo

Hay una serie de factores que sacan a las personas del control mental del culto. Y lo mejor es que, a menudo, una vez que encuentras un hilo suelto en el puente, todo se deshace.

Los libros eran mi conexión principal con la libertad de pensamiento: leía al menos tres a la semana, a menudo me quedaba despierto hasta las pocas horas para terminarlos. Un día, cuando tenía 20 años, mientras navegaba por mi librería favorita, vi un libro llamado Combatting Cult Mind Control, de Steven Hassan.

Me paseé por el estante y hojeé el libro, mi corazón latía tan fuerte que era difícil de leer. Rápidamente encontré una página que enumera los 12 rasgos que probablemente experimentarás en una secta. Eso me atrajo. Los rasgos enumerados fueron cosas tales como: el grupo se consume todo, dejándote sin tiempo libre para ti; activamente desalientan pasar tiempo con su familia y ex amigos fuera del culto; Etcétera. Todo sonaba muy familiar.

Me tomó todo mi valor caminar hacia el mostrador con el libro en la mano. "No seas estúpido, no estás en una secta. Consiga el libro de viaje en su lugar ", me dijo mi yo condicionado a mi yo curioso.

De vuelta en casa, lo leí de principio a fin, y me quedé despierto hasta que lo terminé a las 3 de la mañana. Fue aterrador, abrumador, pero sobre todo, embriagador. Sabía que mi vida estaba a punto de cambiar fundamentalmente. Estaba a punto de tener una vida.

Eso es lo que pasa con los cultos: roban la vida.

En la Iglesia de Dios Mundial, el lavado de cerebro fue sutil y los signos de disfunción se encontraban principalmente debajo de la superficie. No había cabras sacrificadas, retoños sexuales salvajes o sombreros de brujas en el bosque. No vestíamos ropa teñida, vivíamos en una comuna hippy ni cantamos en la calle. Y ese es el punto, de verdad. Algunos de los cultos más insidiosos pueden parecer normales desde el exterior.

Los cultos alientan grandes preguntas de la vida en el camino. Una vez que se inscribe, cierran la puerta a las preguntas.

Si estás en una secta probablemente no estés leyendo esto. Pero si le preocupa alguien que pueda serlo, le recomiendo leer Combatting Cult Mind Control.

¿Por qué las personas "normales" se unen a los cultos?

Pocas personas se unen conscientemente a un culto. Los cultivos están bellamente empaquetados para parecerse a algo bastante diferente del exterior. Para cuando las personas se dan cuenta de lo que realmente han comprado, toda su vida está comprometida a servir a la comunidad de culto.

Nunca me inscribí para estar en una secta. Fue la elección de mis padres: tenía dos años cuando ingresé al grupo y alrededor de los 20 años cuando encontré el coraje de irme.

Mi papá era un candidato clásico. Con dos niños pequeños, él siguió de mala gana a mi madre a la iglesia solo para mantener a la familia unida. La lealtad al grupo fue tan extrema que los socios "no convertidos" e incluso los niños a menudo se quedaron atrás. Dios (también conocido como "La Iglesia") vino primero. Siempre. Mis tíos y tías expresaron sus preocupaciones, pero sus voces fueron empujadas hacia las profundidades de la superficie.

Los cultivos están bellamente empaquetados para parecerse a algo bastante diferente del exterior.

Si el grupo ofrecía a las mujeres consuelo emocional, seguridad y una comunidad "solidaria" incorporada, daba estatus, disciplina y previsibilidad a los hombres. El comportamiento "bueno" fue recompensado con una mayor autoridad. Este sistema vio a algunas de las personas más improbables subir a las alturas de liderazgo. Lo único que se necesitaba era sed de poder y la voluntad de cumplir con los requisitos de la iglesia. Aquellos que hicieron más preguntas o se centraron en sus propios intereses tendieron a permanecer en las capas intermedias del sistema.

Un profesional de alto rendimiento antes de unirse al grupo, mi padre no encajaba realmente en el molde. Pero todos los viejos hábitos en competencia están destinados a romperse en el mundo de un culto: finalmente su ego se derrumbó y ocupó su lugar entre las bases.

Encajar era primordial. Nuestro grupo celebró festivales del Antiguo Testamento y días santos, incluido un sábado sabático. Ese sábado puso fin a muchas ambiciones profesionales: la función de CEO de 60 horas a la semana de mi padre se rindió rápidamente a un trabajo de ventas de bajo nivel.

Debido a que el trabajo voluntario era fundamental para mantenerse a favor del grupo, pronto perdió el contacto con amigos y familiares. Esos molestos escépticos hermanos y hermanas suyos fueron exprimidos por toda la actividad de reemplazo del fin de semana. "Perdió su personalidad", me dijeron los hermanos y hermanas de mi padre años después.

Los cultos alientan grandes preguntas de la vida en el camino. Una vez que se inscribe, cierran la puerta a las preguntas.

Las preguntas candentes sobre la vida que llevaron a las personas al grupo de la iglesia se desanimaron activamente una vez que estuvo dentro. Los miembros debían canalizar su razonamiento y su curiosidad hacia una "causa mayor": salvar al mundo y a nosotros mismos de la destrucción espiritual futura. Años después, me di cuenta de cómo esta programación infantil había alimentado una sensación de celo misionero dentro de mí, pero al mismo tiempo cultivaba una profunda sensación de inutilidad e inutilidad.

Incluso después de irme, conservé un punto ciego desafortunado para hipócritas arrogantes, ególatras y traficantes de tonterías. Mi primer trabajo después de dejar la iglesia tenía una calidad de culto, incluida una cultura que giraba en torno a un líder obsesivo, narcisista, dictatorial y delirante. Me ha llevado años descifrar los efectos.

Sin embargo, estoy extrañamente agradecido por la experiencia. Aquí hay algunas razones por las cuales.

Lo que creció en un culto me enseñó sobre la vida real

Mi experiencia al crecer en un culto me hizo sensible a la manipulación y un fuerte defensor de las libertades humanas básicas. En particular, apoyo firmemente el derecho a la libertad de identidad, un derecho más allá de la libertad de expresión, que el mundo solo ahora está aceptando.

A través de esta lente de vida, puedo detectar el comportamiento de culto en muchas áreas de la vida cotidiana: el mundo corporativo como un excelente ejemplo. Especialmente lo veo reflejado dentro de la cultura de inicio, donde las personas a menudo se inscriben en organizaciones que apenas pagan. Estos reclutas se alinean servilmente con la cultura de la compañía, sacrificando gran parte de su tiempo libre bajo la promesa de oportunidades futuras, que generalmente solo llegan para los fundadores e inversores en etapa temprana.

Cuestionar todo. No obedezca el "deber", solo suscríbase a cosas que tengan sentido y se sientan bien.

Estos son algunos de los valores por los que he aprendido a vivir:

  • No hay reglas o costumbres sagradas. Cuestionar todo. No obedezca el "deber", solo suscríbase a cosas que tengan sentido y se sientan bien.
  • Siente todo y no dejes que nadie te diga cómo sentirte.
  • Todos los sentimientos son iguales. Ningún sentimiento es "superior": todos tienen valor y son dignos de reconocimiento. Eso no significa que debamos apresurarnos para actuar sobre todos los sentimientos, solo significa que no debemos anularlos. Identificar, reconocer, reflexionar, buscar información y luego responder.
  • Todos somos intrínsecamente únicos, y eso debe ser respetado. No es necesario que se lo demuestres a nadie, y menos a ti mismo.
  • Tenga cuidado con los grupos elitistas: todos son iguales.
  • No verifiques tu identidad en la puerta, donde sea que estés. Tiene derecho a expresar su ser único en cualquier entorno.
  • Los cumpleaños son importantes Esto puede sonar trivial, pero su cumpleaños es el día en que puede concentrarse en el valor de usted y su vida. Celebrarlo.
  • Comprueba si estás intensamente obligado a hacer cosas simplemente porque estás repitiendo inconscientemente una experiencia emocional infantil desagradable o no resuelta.

POSDATA

He recibido una cantidad abrumadora de respuestas, por miles, a esta publicación. Gracias a todos los que me han respondido en público y en privado: los comentarios han sido muy conmovedores. La mayoría de las personas anteriores de WCG parecen estar de acuerdo con mi experiencia y mi punto de vista. Sin embargo, a algunos les preocupa que no haya mencionado las "cosas buenas" que formaron parte de este grupo, en particular, las amistades que se formaron.

Esta publicación fue escrita para ayudar a las personas a comprender la vida de culto y cómo tiene el potencial de atrapar a cualquiera. Esa es la lente con la que estoy escribiendo, y las referencias que he hecho están alineadas con esa perspectiva.

Por supuesto, hice grandes amigos y me divertí mucho mientras crecía. También tuve experiencias extraordinariamente oscuras dentro de este grupo que no he compartido. Sin embargo, en mi opinión, ninguno de estos aspectos es diferente de la vida cotidiana: hay amistades y diversión, y hay experiencias oscuras que simplemente son parte de la condición humana. Grandes personas y personas abusivas están en todas partes en la vida.

En cambio, he tratado de centrarme en los aspectos de culto de este grupo, porque creo que pocos entienden el impacto de ese tipo de experiencia, y porque hay comportamientos de culto a nuestro alrededor en la vida cotidiana que pueden ser difíciles de detectar.