Un elogio para la toma de auriculares

En algún momento a mediados de la década de 2000, era un desarrollador web independiente en Filadelfia con un seguro de salud bastante malo. Comencé a tener palpitaciones ocasionales del corazón, como latidos cardíacos omitidos. Mi médico dijo que probablemente no era grave, pero que podía hacer pruebas para descartar complicaciones potenciales muy poco probables por alrededor de $ 1,000. Me pareció bastante costoso alquilar un electrocardiograma portátil por un solo día, así que busqué en Google algunos esquemas. Resultó que podría construir un EKG básico de tres derivaciones con alrededor de $ 5 en piezas de Radio Shack (ya no tengo el esquema exacto, pero algo así). Realmente no entendí lo que hacía el circuito, pero seguí las instrucciones y lo soldeé en un protoboard, conecté una batería de 9V y usé tres centavos como electrodos que pegué en mi pecho. Conecté la salida del dispositivo a la línea de mi computadora portátil y presioné 'grabar'.

captura de pantalla de los latidos de mi corazón en Audacity

Audacity mostró la señal de latido en vivo mientras la grababa. Efectivamente, tenía contracciones ventriculares prematuras bastante comunes / inofensivas. Hay uno en el lado derecho de la captura de pantalla de arriba.

Llamar a los conectores de 1/8 de pulgada que encontraría en casi todas las piezas de electrónica de consumo hasta hace poco "tomas de audio" les hace un mal servicio. Es como llamar a su automóvil una "máquina de supermercado". Los puertos para auriculares y micrófono son, en su forma más básica, herramientas para leer y producir voltajes con precisión y rapidez a lo largo del tiempo.

Mi electrocardiograma casero es un convertidor de voltaje. Los electrodos conectados a puntos alrededor de mi corazón miden pequeñas diferencias en el voltaje producido por las señales que lo mantienen latiendo. Esas señales medidas se amplifican a más o menos 2 voltios. Ese nuevo voltaje viaja a través de un cable de audio a la "Entrada de línea" en mi tarjeta de sonido.

Las tarjetas de sonido transmiten sonido la mayor parte del tiempo, pero son perfectamente felices midiendo cualquier voltaje de CA de -2 a +2 voltios a 48,000 veces por segundo con 16 bits de precisión. Dicho de otra manera, su conector de micrófono mide el voltaje en un cable (dos cables para estéreo) cada 0.02 milisegundos, y lo registra como un valor entre 0 y 65,535. La toma de auriculares hace lo contrario, al aplicar un voltaje entre -2 y +2 a un cable cada 0.02 milisegundos, crea un sonido.

Para cualquier toma de auriculares, todo el audio es sin formato en el sentido de que existe como una serie de voltajes que finalmente comenzaron como mediciones con alguna herramienta, como un micrófono o una pastilla de guitarra eléctrica o un electrocardiograma. No hay encriptación o gestión de derechos, ni codificación especial ni claves secretas. Son solo datos en la forma del sonido en sí, como un registro de voltajes a lo largo del tiempo. Cuando reproduce un archivo de sonido, alimenta ese registro de voltajes a la toma de auriculares. Aplica esos voltajes a, por ejemplo, la bobina en su altavoz, que luego empuja o tira contra un imán permanente para mover el aire de la misma manera que movía originalmente el micrófono cada vez que se grababa el sonido.

Los fabricantes de teléfonos inteligentes están eliminando ampliamente las tomas de auriculares en el futuro, reemplazándolos con auriculares inalámbricos o BlueTooth. Todos perderemos el contacto con algo, y para mí parece algo importante.

La serie de voltajes que crea un conector para auriculares es inmediatamente comprensible y utilizable con las herramientas más básicas. Si enrolla algo de cobre, coloca un imán en el medio y luego conecta cada lado de la bobina a la toma de auriculares de su teléfono, emitirá sonidos. No serían agradables ni ruidosos, pero serían tangibles, a escala humana y comprensibles. Es una parte de su teléfono que puede leer y producir vibraciones eléctricas.

Sin ese puerto, estaremos siempre en deuda con los controladores de dispositivos entre nuestros sonidos y nuestros altavoces. Perderemos el acceso confiable a un voltaje analógico que podríamos usar para manejar cualquier bobina magnética en la tierra, cualquier par de auriculares. En cambio, tendremos que pagar un peaje, ya sea a través de dongles o auriculares inalámbricos. Será el final de una interfaz común para la transferencia de sonido que sobrevivió más o menos sin cambios durante un siglo, el final de conectar su iPod a cualquier estéreo comprado desde la Segunda Guerra Mundial.

Los empresarios e ingenieros perderán el acceso a un puerto de E / S casi universal y sin licencia. Los fabricantes independientes de auriculares se verán obligados a formar parte de una ciudadanía de segunda clase. Las empresas como Square, que hizo un uso brillante de la toma de auriculares / micrófono para producir lectores de tarjetas de crédito que son lo suficientemente baratas como para regalar de forma gratuita, se verán afectadas con tarifas de licencia adicionales.

Porque un voltaje es solo un voltaje. Más allá de un rango de entrada, nadie puede definir qué hacer con él. En el caso del lector de banda magnética Square, está alimentado por la energía generalmente utilizada para conducir altavoces (cosechando la energía de una onda sinusoidal que se reproduce sobre los auriculares), y transmite datos a la entrada del micrófono.

También está el proyecto HiJack, que hace que todo este proceso de reutilización sea de código abierto y de uso general. Proporcionan circuitos que cuestan menos de $ 3 para construir que pueden cosechar 7mW de energía de un sonido que se reproduce desde la toma de auriculares de un iPhone. Debido a que tiene acceso en bruto a algún hardware que lee y escribe voltajes, puede superponer una API encima para hacer lo que quiera, y no tiene licencia ni está limitado por intereses externos, solo algunos dispositivos electrónicos analógicos razonablemente básicos.

No sé exactamente cómo perder el acceso directo a nuestras señales nos perjudicará, pero ¿no parece que va a suceder de alguna manera? ¿Cómo podemos estar tan lejos de cómo funcionan nuestros dispositivos, por licencias y DRM, dongles y adaptadores que ya no queremos ni siquiera entenderlos? Hay belleza en la transformación de las ondas sonoras en electricidad a través de un micrófono, y luego de la electricidad de vuelta al sonido nuevamente a través de una bobina. Es agradable de entender. Compare eso con la comprensión, por ejemplo, de la última API de BlueTooth. Una es una abstracción artificial arbitraria y fugaz, la otra una propiedad misteriosa y deslumbrantemente conveniente del mundo natural.

Entonces, si eres como yo y te gustan las tomas de auriculares, ¿qué puedes hacer? Bueno, solo puedes comprar teléfonos que los tengan, lo que creo que podrás hacer durante un par de años. ¡Vota con tu dólar!

También puede decirle a las empresas que se están deshaciendo de las tomas de auriculares que no le gusta. Que tu madre no crió al tonto. Aparte de tal vez la resistencia al agua, no hay una sola buena razón por la que se te ocurra renunciar a la toma de auriculares. Diles que ves lo que están haciendo y que no te gusta. Puedes decir esta parte un poco más profundo, con los dientes apretados, si puedes decirlo en voz alta. O, simplemente, en cursiva, para que sepan que habla en serio.